Livsstil

Kvinnen som endrer Bangladesh

I sitt fattige hjemland jobber Selima Ahmad for at kvinner skal nå økonomisk selvstendighet.

Selima Ahmad - Foto - Karen Thue

Selima Ahmad - Foto - Karen Thue

Artikkel av: Karen Thue
17. mai 2014 - 00.00

Når norske medier skriver om Bangladesh handler sakene gjerne om tekstilbransjen, om arbeidere som jobber under ekstreme omstendigheter, om fabrikker som kollapser, om et land i dyp fattigdom.

Selima Ahmad formidler en annen historie fra sitt hjemland. Det er en historie om håp, om kvinner og om deres vei til økonomsik selvstendighet og likeverd.

- Jeg ønsker å gi kvinner i Bangladesh glede og respekt, sier Ahmad til HegnarKvinner.

Hun er grunnlegger av et handelskammer for kvinner i landet, og har også bygget opp ulike organisasjoner og lederskapsprogrammer for entreprenører. For dette arbeidet ble hun torsdag ettermiddag tildelt pris under Business for Peace Award 2104, i Oslo Rådhus.

Gi det du har

- 87 prosent av kvinner i landet mitt blir utsatt for vold av sin ektemann. Jeg kunne vært en av disse kvinnene. Eller, jeg kunne vært en av de som blir utsatt for konstant mobbing av sine svigerforeldre fordi hun har født fire jenter og ingen gutter. Men jeg er ikke det, jeg er velsignet heldig. Derfor har jeg hele livet ønsket å hjelpe kvinnene i Bangladesh, sier hun og fortsetter:

- Det man tilegner seg må man gi videre. Slik ser jeg det. Har du kunnskap må du dele den. Har du penger må du investere dem.

I dag lever hun et godt liv, men Ahmad hadde en tøff start på livet. Hun ble gift som 16-åring, og fødte sitt første barn som 17-åring.

- Det var veldig, veldig tøft, både fysisk og psykisk, forklarer hun.

Men den unge kvinnen lot seg ikke stoppe. Hun gikk på forelesninger frem til syvende måned, og gjennomførte sin mastergrad mens sønnen var liten baby. Med innsatsen har hun med tiden klart å endre betingelsene både for sitt eget liv og for mange andres.

- Jeg tenker ikke bare på meg selv, jeg tenker på andre også. Jeg tror ikke man kan bli lykkelig i livet sitt dersom man ikke gjør noe for andre. Da vil formuen din gjøre deg flau, og visdommen din gjøre deg sjenert.

Bryter sosiale barrierer

Ahmad har gjort over 7.000 kvinner til entreprenører. Å være økonomisk selvstendig som kvinne er langt fra selvsagt i et land der store deler av befolkningen lever på under to dollar dagen.

- Da jeg startet handelskammeret for kvinner møtte jeg svært stor motstand. Det var som om jeg begikk et lovbrudd. Syv år måtte jeg kjempe. Heldigvis hadde jeg et godt team, og sammen klarte vi det.

Hovedfokuset ligger på såkalte små bedrifter og mikro-entreprenører.

- Jeg har sett det beste og det verste av mikrofinans. Jeg har sett hvordan lånetagerne sliter med å betale tilbake høye renter. Så jeg lobbet for lave renter til kvinnelige entreprenører, og det førte frem. Den vanlige renten i bankene lå på 16-17 prosent, men for kvinnelige entreprenører ble den redusert til 10 prosent.

Bangladeshiske kvinner er engasjerte og lærevillige, men de trenger drahjelp, mener Ahmad. Hun peker på at sosiale barrierer er det som holder kvinnene mest tilbake.

- 46 prosent av kvinner får ikke lov til å gå ut alene, selv ikke om hun skal til legen. Så selv om de får tilgang på kapital, vil familien deres hindre dem i å kunne starte noe.

Handelskammeret har jobbet aktivt for å motvirke disse barrierene. Blandt annet har de fått på plass en lov som skal redusere vold i hjemmet, og jobbet med kvinners eiendomsrett. Dette bidrar til å endre hvordan samfunnet vurderer og behandler kvinner.

- Nå har bankene produkter rettet aktivt mot kvinner. Det bruker bannere og store plakater for å lokke kvinnelige kunder. De har blitt et nytt segment. Selv myndighetene snakker om kvinnelige entreprenører nå, noe de aldri gjorde før. To av de entreprenørene jeg har trent, deltok til og med i det siste valget, sier Ahmad.

Entreprenør for frihet og ære

Her hjemme kan vi lese om ledelseseksperter som hevder at vi må være født med de rette egenskapene for å bli gode ledere. Dette er Ahmad helt uenig i. Hun mener lederskap kan tillæres. Dette har kammerset bidratt med gjennom ulike business- og lederskapskurs.

- Når du er entreprenør er du din egen sjef. Dette er mye bedre enn å jobbe i for eksempel fabrikkene.

Å være selvstendig næringsdrivende er fordelaktig for kvinner i Bangladesh der arbeidere får dårlig betalt i utgangspunktet, og kvinnelige arbeidere blir gitt enda lavere lønn enn de mannlige.

- Når du er entreprenør har du mye større frihet, og ære.

Mange av kvinnene som tar deres lederskapsprogram kommer fra enkle kår. Hvordan går dere frem for å gi dem tro på drømmene sine?

- Å få til det man drømmer om handler om å sette seg mål, og vite hvordan man skal komme seg dit. Hvis man ikke vet hvordan man skal komme seg til målet, må man lære seg det. Man må finne noen som kan vise deg hvilken vei du skal gå.

Det er også viktig å ha en lidenskap for det man gjør, understreker Ahmad.

- Når jeg ser på ledere i Banlgladesh og andre land, så ser jeg at de gjør det for seg selv og egen status. De vil ha ”name” og ”fame”. Men de får ikke en gang til det dette. Ikke egentlig. Og det er fordi de ikke er drevet av lidenskap, de er ikke oppriktige, de jobber ikke så hardt som de ville gjort om de ville oppnå noe mer. Man må aldri glemme å ha kjærlighet til andre mennesker.

Fra kvinne til menneske

Mor Theresa er en av dine leder-forbilder. Tror du det er mange menn som har henne som forbilde?

- Nei. Menn har ikke lidd på den måten kvinner har med tanke på vold i hjemmet. Menn er ikke ofre for syreangrep, slik svært mange kvinner har vært i vår land. Gutter tar ikke liv av seg selv fordi de blir mobbet hele veien til skolen. Menn føder ikke når de er 17 år gamle. De møter ikke disse utfordringene. Derfor har de ikke den samme dedikasjonen for å skape en sosial endring. De tenker på seg selv, mens kvinner brenner for å hjelpe andre kvinner.

Er det mange menn i Bangladesh som støtter dere i arbeidet?

- Jeg vil ikke si det er mange, men det er noen. De som ikke gjør det eksisterer ikke i min verden.

Ahmad bryr seg ikke så mye om de som ikke støtter kampen for å gjøre kvinner økonomisk selvstendige. Kanskje ikke så rart. Daglig ser hun hvilken virkning arbeidet hennes får:

- Vi lærer kvinnene hvordan de skal kle seg, hvordan de skal være selvsikre i et møte, hvordan de skal kommunisere med banken. Jeg ser hvordan dette endrer dem. De blir transformert. De går fra å være kvinner, til å bli mennesker.